但在美国时间7月16日周二晚上,马斯克的另一家跟交通没什么关系的公司Neuralink,召开了发布会并宣布了重要技术进展。

顾名思义,Neuralink公司研究的是脑机接口?(Brain-Computer Interface, BCI)。马斯克宣布,公司的未来目标是在瘫痪人士的大脑中植入能够读取神经信息的装置,从而让他们可以像正常人一样使用手机和电脑。

届时,外置的设备如下图,外观上和一些助听器的外置部位很像。这个设备实际上是中继器,负责连接植入大脑的装置和被操作设备(比如手机)。它能无线读取植入装置传输的信息,再完成相应的操作。

在发布会上,马斯克宣布Neuralink在脑机传输的物理通道上取得了重大突破。他们发明了一种长得很像光纤的聚合物传输线 (thread),能够像人的神经一样迅速传输大量的数据。

传输线比人的头发还细,直径只有4到6微米。

在会上,马斯克透露了 Neuralink进行的活体测试的结果。在过去的一段时间里,他们已经在实验鼠、猴子等动物的身上植入了 BCI装置的原型机。

令参会者十分激动的是,马斯克宣布植入了 BCI 的猴子已经可以用它的大脑控制一台电脑。

Neuralink 提供的图片显示一只实验鼠的大脑被安装了 BCI 装置

Neuralink 提供的图片显示一只实验鼠的大脑被安装了 BCI 装置

Neuralink 并非第一家在脑机接口技术上取得重要进展的公司。最早在2006年,就有一位截瘫者接受了 BrainGate 公司的 BCI 植入,可以控制电脑鼠标,甚至可以玩简单的电子游戏。目前,用于瘫痪病人的 BCI 技术已经较为成熟,尽管仍然具有较大的安全隐患。

BrainGate 的 BCI 技术,在数据传输上的带宽不足。为了完成一些简单操作,需要受体植入大量的硬体针管,从而支持128个电极通道,才能获得足够的带宽,而且硬体针管容易在大脑在颅骨内移动时造成损伤。Neuralink 的优势在于传输线更细密、柔软,不容易伤害受体,且单根线缆带宽更大。

Neuralink 还发明了一台用于植入 BCI 装置的手术机器人(下图),平均每分钟可以植入六条线,支持192个电极。这一宣称仅出现在了该公司的白皮书上,真实性有待验证。

让瘫痪者获得使用电子设备的能力,只是 Neuralink 的目标之一。根据马斯克的表述,这家公司存在的终极意义,在于越过键盘、鼠标、触屏甚至语音,让人类和机器直接进行信号交换,从而显著提高人类对机器的控制能力。

至于为什么要这么做,我们都明白,从大脑发出信号到肢体作出反应,中间存在在微观尺度上的巨大延迟。即便是受过训练的专业人士(比如赛车手),可以降低到毫秒水平,这一延迟仍然存在。

马斯克还表示,甚至在未来,人的大脑也有可能得到人工神经网络强大算力的加持。

在 Neuralink 的计划中,最终用于植入人体的 BCI 装置,是一块名叫?N1传感器的神经信号读取芯片(下图)。这些芯片和前述的传输线/电极相连。

作为受体的瘫痪者,总共需要植入四块传感器,三块位于大脑负责运动的区域,一块位于体感区。这些芯片和耳后的体外中继器进行连接,而受体可以用手机 app 控制它们。

目前,这项技术还未 FDA 认证,临床测试也为时尚早。该公司的计划是继续用实验鼠等作为受体进行测试,直到取得满意的结果。

马斯克希望,能够在2020年底在人的大脑上进行测试。

他还表示,这次发布会主要是为了宣告研发进展,秀一下肌肉,顺便招人。

未来,Neuralink 还打算改进手术方式,用激光,而非传统的颅骨钻孔方式,为 BCI 装置的植入打开通道。

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